The shape of the world a generation from now will be influenced far more by how we communicate the values of our society to others than by military or diplomatic superiority. William Fulbright, 1964

Wednesday, July 18, 2018


Ten New Balis - Ten times more ripoffs  

When two French visitors returned to Richardo Darung’s guest house in Ruteng, Flores, they told a disturbing story.  They’d motorbiked for two hours to reach the isolated mountain village of Wae Rebo, a tourist favorite in the island’s west.

They were expecting another warm welcome like those they’d encountered during weeks of wandering the archipelago. They also anticipated a fee, about Rp 150,000 (US $11), according to information they’d gleaned from locals and websites.

Instead they were confronted with a demand for one million rupiah (US $ 71). When they remonstrated it seemed a fight would start with angry residents so the couple retreated. 

“We managers in the hospitality industry have been warning for years that there must be control of access fees for tourists and ensure an agreed percentage gets into the pockets of locals,” said Darung.

“The authority’s take should be used to improve access facilities, but it usually disappears.  This is rightly angering villagers who believe they are being exploited.

“If a confrontation turns nasty and makes the news it could seriously damage tourism just as its developing.”

A request for comment from the Flores Destination Management Organisation went unanswered.

Ruteng, 1,200 meters high, is a cool hill town with minimal charm but maximum attractions nearby.  Like the spectacular Tengkulese waterfall, the spiderweb rice paddy layout and the Liang Bua cave which should be heritage listed. 

Here the remains of a previously unknown dwarf hominid nicknamed ‘hobbit’ after The Lord of the Rings film trilogy, were discovered in 2003 by an Australian-Indonesian team of archaeologists. 

Academics have labeled it ‘the scientific breakthrough that changed the face of human history.’ Europeans are most keen to make the 40 minute downhill journey from Ruteng according to Esi Sanung, coordinator of the adjacent museum - entrance fee Rp 20,000. (US $1.40).

Ruteng motorbike rents start from Rp 60,000 (US $ 4.25) a day, but the marginally less stressful travel along the 670-kilometer Trans-Flores is by bus.

Avoid a greasy breakfast before tackling Vomit Highway. Drivers pass back plastic bags when stomach churns erupt. Best focus on the peaks during the twisting, turning journey through the buckled landscape.

The Internet carries stories of dozing drivers; they must snatch the wheel back in time otherwise there would be no-one to retail the yarns. Unlike Thailand no roadside wrecks mark tragedy sites, so facts are elusive.

It’s a four-hour Rp 110,000 (US $8) trip from Ruteng to Labuan Bajo at the western end of Flores. Developing the port is one of President Joko ‘Jokowi’ Widodo’s ideas to boost the economy by encouraging overseas travelers.

The big lure is the 1,733 square kilometer land and sea Komodo National Park. This is genuinely unique - the only place where the 5,000 remaining prehistoric monitor lizards known as Komodo Dragons can be seen in the wild chomping goat carcasses. 

The central government’s plan is being marketed as Ten New Balis. Not the smartest slogan as Kuta is massively overcrowded and polluted, its public beaches often littered with plastic trash. Walkers clash with bikers using sidewalks to skirt traffic jams.  

The eyesores are invisible for those chauffeured along the Mandara by-pass built over water and straight to the Sanur resorts first established late last century.

LB’s underused new airport looks splendid but wins a bad design award for making passengers lug bags up concrete steps from apron to arrival hall. Are you a CIP - a Commercially Important Person? An exclusive lounge awaits.

This year a five-star resort will open with rooms at US $230 a night.  More are promised.  Cheaper hotels and dorms are being rapidly knocked together for backpackers, but government services aren’t keeping pace with private investment - or trends.

Spend hours at the waterfront watching overcrowded rickety ferries depart with no sign of harbor officials checking manifests. If this is too scary (it is after the Lake Toba sinking and loss of almost 200 lives), concentrate on the Bugis fishers landing their catch.

At the roadside night food market you can get your choice grilled - though prices are double those found in Java.

Sadly LB is already a scruffy gold-rush town with massage parlors and tour touts who run cartels to throttle competition.  Old Bali hands will recognise the scene.

This writer witnessed an Indonesian woman being told to ‘f... off’ (in English) when she questioned some of the charges being imposed.  Here the kids don’t shout ‘Allo Mister’ at foreigners as they do in Java. Their cry is ‘Money, Mister’.

As most overseas visitors are on a once in a lifetime trip the local quest is to eviscerate wallets - and among the gougers is the government.

National Park entrance fees are Rp 10,000 (US $0.70) for locals, Rp 250,000 (US $18) for foreigners plus a wealth of add-ons for rangers, conservation, snorkeling, plus, plus.  As one cynic noted on a tour website, planning could be underway for a carbon dioxide emission tax.

LB’s Jalan Soekarno-Hatta is a catwalk for blondes with legs longer than a hobbit’s body, ignoring local pleas to respect the culture and dress conservatively. If Florentians want to access Europeans’ purses they’ll need to accept they’re tucked into short shorts. 

As with the Liang Bua cave, most tourists are French followed by Germans and Dutch swinging scuba gear even when dining. This shows they’re really water babes who’ve only surfaced to eat.

Darwin is closer than Jakarta but few Australians venture north though their needs aren’t neglected. Muslim Java’s small towns are dry but in Catholic Flores beer is sold by the crate.  Staggerer alert: Only the sober should risk using pavements where uncovered manholes gape.

Those who come for the diving appear well satisfied as do the seekers of scenery.  Although Flores is supposed to be arid, the west end is irrigated, fertile and soft on the eye.  With less than two million people across the strung-out island the population density is seven times less than Java. 

The cheapest flights use the hubs of Kupang and Denpasar, an hour by jet, 90 minutes by prop. So far close to 300,000 a year are reported to be visiting West Flores - that’s about six per cent of Bali’s intake.

To further ramp tourist numbers controls are needed before the displeased outnumber the pleased and the news gets out. A tour boat sinks, a bus plunges, punches get thrown; visitors go down and so does the economy.

 First published in Indonesia Expat 18 July 2018.  See:

Thursday, July 12, 2018



Fresh news for stay-at-homes: The ABC has abandoned spin to reveal its overseas TV service is not aired to showcase the nation, but amuse expats.

On 1 July it surreptitiously abandoned Australia Plus, a failed experiment to pollute public broadcasting with advertising, and rebanner itself as ABC Australia.  The tautology ensures viewers don’t think it’s Disney Media’s American Broadcasting Company.  

There are some zingy promo entrees but the menu is the same fare - back-to-back local news, repeats and more repeats, plus hours of AFL. Many individual programmes are fine - they’re those seen in Australia. But the toss-in mix is uncurated and untranslated; it doesn’t serve foreign tastes. 

An ABC submission to the 2017 Foreign Policy White Paper said:

…the ABC places the audience at the centre of everything it does. Through its  international services the ABC has the content and infrastructure to enable it to  connect with a range of international audiences in English and their own language,  presenting Australian perspectives and values to the world.

The song has changed. ABC Australia now says its content is ‘for Australians living abroad and local audiences living outside of Australia’.  

Note the priorities. Sports-crazed Okkers, whacked after a day clicking selfies in templescan relax with a few ales in Bali’s Jalan Legian and never miss a mark when the big men fly. 

the ABC Charter requires it to broadcast internationally. TV started in 2001 aABC Asia Pacific and has since been through more brands and slogans than a Clive Palmer bid for political relevance.

At first the service was worthy, its vision articulated in 2006 by CEO Ian Carroll. When relaunched as Australia Network he said

‘Our news and current affairs programmes provide more than the headlines – it is quality world class journalism offering a different view from the London and US-centric networks.
“While we still look at and cover news from around the globe, we focus on the region we live in so our perspective is from this part of the world.

Perhaps that was the real intention, but Carroll, who became ABC Director of Innovation, died in 2011 so we’ll never know. Since then our window to the world has become starred, chipped and fractured; all the damage has been done by missiles hurled  from within. 
A brief background: In 2011 tenders were called to run the $223 million Australia Network. There were just two serious bidders, Rupert Murdoch’s Sky TV. This was a channel Julia Gillard’s government would never select, so the ABC continued to run the show.
Though not for long. Two years and a new government later, FM Julie Bishop said Australia Network had failed to deliver a cost-effective vehicle’. She turned off the ignition leaving the ABC to drive on an empty tank.
The nearest parking spot was corporate sponsorship and Australia Plus. Five years later it’s now ABC Australia on subscription in 40 Asia-Pacific countries.
The problems are ideological - why support public broadcasting when commercial media can do the job? - and parochial.  There are few votes in spending big on a prestige overseas TV service to challenge BBC World News, Al Jazeera, Voice of America and other flagship services many nations sail abroad.
Now (cue cautious applause), those who do worry about our image have a chance to vent their wrath. Till 3 August the dismayed and concerned can gripe to the Review of Australian Broadcasting Services in the Asia Pacific.  See:

The inquiry is assessing the reach of Australia’s media in the Asia-Pacific region, including examining whether shortwave radio technology should be used.
The terms of reference also canvass TV and ‘commercial, community and publicly funded services’.  This puts ABC Australia under the lens. 
The inquiry wasn’t sought by the government or the ABC.  It exists only because the Coalition promised the probe to get Senator Nick Xenophon’s vote for media law changes.

Ironically Xenophon is no longer a political force. After nine years in the Senate he quit last year, then failed to get into the South Australian Parliament.

It was all ho-hum until another event suddenly made the review get serious: The new Red Threat.  Last year the ABC cut shortwave broadcasting in the Asia-Pacific. Radio New Zealand has since reported that China is filling the void.
Pleas by global citizens and Aunty fans may not move the government, but closet Sinophobia should stir. Former ALP Senator Margaret Reynolds, now president of the activist group ABC Friends is optimistic.  

She’s been telling members the inquiry is being championed by Defence Minister Christopher Pyne who, she claims, has convinced PM Malcolm Turnbull that ‘there is a considerable gap in Australia’s soft power in the region’, adding:

‘While at first glance it may just seem another inquiry, its timing suggests the government may be gearing up to restore some funding to the ABC through foreign and defence policy rather than communications; it does suggest some softening of attitudes in sections of the government.’

Stay tuned, as you can at any Kuta bar

First published in Pearls and Irritations 10 July 2018.  See:

Saturday, June 30, 2018



The World is a nightly news show on Australia Plus, our overseas TV showcase transmitted to 44 countries in Asia and the Pacific .  The one-hour programme pulls together the day’s global issues, often adding lengthy interviews dissecting international developments.

On 27 June the prime set-piece story in Southeast Asia was Indonesia’s first simultaneous regional elections called Pilkada; about 150 million voters got the chance to pick 171 governors, regents and mayors. It was ignored by The World.then and the following night.

Psephologists labeled Pilkada’s results a bellwether for next year’s presidential election. This is likely to be a rematch between the moderate civilian incumbent Joko ‘Jokowi’ Widodo, 57, and tough guy Prabowo Subianto, 66.  He’s a retired general, alleged human rights abuser and relic from last century when his dictator father-in-law Soeharto ruled for 32 years. 

Alarmists worried about an eruption of racial and religious hate during the poll, especially after East Java church bombings the previous month. 

Instead all ran peacefully with early results showing the electorate is getting smarter and Indonesia’s teenage democracy taking a firmer grip.  

Indonesian politics are so knotty they make unraveling Australian Senate tangles as easy as tying a clove hitch.  Candidates move around parties like diplomats at Christmas, bemusing Indonesian electors and befogging outsiders.

When The Jakarta Post frontpaged Wednesday’s results Jokowi gains, PDI-P loses it was like saying ‘Turnbull backers won, Liberal candidates lost’.  

The Partai Demokrasi Indonesia Perjuangan (Indonesian Democratic Party of Struggle) is Jokowi’s party, but the real leader is Megawati Soekarnoputri, 71, daughter of founding president Soekarno and herself a former president. She really wants her daughter Puan Maharani in the Palace.

These difficulties should not have stopped The World recruiting an academic expert from Indonesia or Australia to explain the importance of Pilkada and interpret results. Much of Indonesia’s media is owned by political partisans, so factual news and impartial analysis from outside the Republic is critical for locals and foreigners.

Overall the Komisi Pemilihan Umum  (KPU General Elections Commission) appears to have done well, opening booths from 7 am to I pm in thousands of locations - often closing streets to traffic for easy pedestrian access. Making the day a national holiday helped boost participation as voting is not compulsory. 

Electors chose by punching a hole in the voting slip; officials at the counts held up punctured papers to show scrutineers that all is open. There were a few reports of funny business, but nothing serious. 

Candidates have been plastering the country with banners and posters. Policies seldom featured, just touched-up portraits of hopefuls in regional or religious dress, and the same cliche slogans we get in the West. Officials ripped down all signs before the vote,

Figures are still being tallied. The official result will be announced on 9 July

While Australians are familiar with the names of many American and European politicians who feature regularly in the media, they know little of Indonesian public figures.  One candidate who could be heading for international notice is former Bandung (West Java) mayor Ridwan Kamil, 46, a cosmopolitan US-educated architect with a can-do reputation.  He’s leading in the West Java Governorship and is tipped as a future presidential candidate.

Indonesia ranks 96 on Transparency International’s corruption perception index; clean NZ tops the 180 nations measured, while Australia is number 13. Politicians are among the worst offenders.  In East Java, Malang mayor Mochamad Anton campaigned for re-election from prison where he’s being held on charges of allegedly plundering contractors’ budgets.  He lost.

Politics in the world’s third largest democracy is big business, according to Indonesian academic Muhammad Beni Saputra. In The Diplomat he wrote:

To become a village head it costs 130-150 million rupiahs; becoming a member of the People’s  Representative Council (DPR) costs 1.18 to 4.6 billion rupiahs, a mayor is from 20-30 billion  rupiahs, a regent is 75 billion rupiahs, a governor ranges from 100 to 400 billion rupiahs, and  president costs up to 7 trillion rupiahs!  

(One Australian dollar buys just over Rp 10,000. The average income is under Rp 50 million a year.)

Apart from rallies and advertising costs, much is alleged to go on goodies for fans, though the increasingly effective Komisi Pemberantasan Korupsi (KPK - Anti-Corruption Commission) has been cracking down on handouts and kickbacks. Unlike previous campaigns T-shirts featuring candidates’ mug shots have been hard to find.

The next biggie will be the 17 April 2019 general election for the DPR and president. Unlike Australia, voters get to select the pres for a five-year stint - two terms maximum. 

In the past scores of parties mushroomed causing chaos; now only those with at least 20 per cent of seats in the legislature, or 25 per cent of votes at the 2014 election, can field candidates. Coalitions are allowed to help make up the numbers, which leads to some strange pairings

Maybe then Australia Plus (soon to be rebadged as ABC Australia) will take what’s happening next door seriously.


First published in Pearls and Irritations, 30 June 2018

Tuesday, June 26, 2018


From asking to tasking via masking

Two years ago Ali Sudarjo, 48, (below) was squashed into Sukun, an old kampong in Malang. 

He rattled off the negatives:  “Life was hard. I didn’t like the way my children were growing up.  Pollution was bad. Not much work, so not much future. No space. Then we got the chance to move.”

Sudarjo and his wife Siti Mutmainah, 42, and their six kids were shifted 20 kilometers out of town to a Rp 2.5 billion (US $182,000) government social experiment underway in a forest.

Despite ups and downs, so far it seems to be going well.

Sudarjo still fixes motorbikes as he did in Sukun, but there’s not much work in a community of only 250.  So the versatile mechanic has started other businesses – raising catfish and fighting cocks.

“Life is much better,” he said as his children sorted fingerlings into buckets.  “Moving was the right thing to do.”

Kampong Topeng (mask village) is being run by Malang City using funds from Jakarta to relocate gepeng.  This truncated term is formed from gelandangan (homeless) and pengamis (beggars).

 “We selected 40 families who we thought stood the best chance of adapting,” said social worker Safria Effendi, 27.

“We’ve had a few who couldn’t cope and left so there are now three vacant houses.  But we’ve had others leave who’ve built new skills and enough confidence to move on – which is just what we want.”

Effendi and his colleague Aisyah, 21,( right) help run the little settlement collecting Rp 5,000 (US 36 cents) entrance fees from curious visitors keen on taking selfies with the masks. The public servants live outside the village and spend their working hours on site or their department’s office in Malang.

The government built the village on a sloping one-hectare plot of virgin forest and lets the houses rent free, though residents pay for basic facilities. For an isolated hamlet the services are good, with mains power and piped water.   

There’s a well-equipped playground, meeting hall and a small cafĂ©. Tourists who find this too pedestrian can soar over the valley on a flying fox.

A communal kitchen is available for making krupuk (crackers) and other snacks for sale.  One family is Christian – they have to travel to find a church. For the others there’s a new mosque.

Trainers have been employed to help the settlers find jobs.  One household has a worm farm, another is making chocolates shaped and painted like masks.  These should be a hit in up-scale stores and hotels if promoted well.  

“Developing markets is something we’re still working on,” said Safria.  “We have many ideas but implementing these takes time.”

Malang is famous for its dance masks, now also sought by home decorators wanting a dash of culture on their feature walls. There are 76 characters, but few in the village can identify the images painted on walls or mounted on frames, apart from the two 7.5 meter high topeng that dominate the settlement. 

These are Asmar Bangun and his wife Dewi Sekartaji from the ancient Panji stories of East Java.

A shop offers fiberglass masks formed using moulds for Rp 45,000 (US $3.25), and hand-carved wooden topeng for four times the price.  The artisan is Prasetiyo Hadi, 42, originally from the East Java tourist center Batu.

Quality control and pricing are an issue as cheaper well-made Javanese artifacts mainly from Yogyakarta in Central Java can be found in Malang’s handicraft outlets.

For a project hoping to attract tourist there are several shortfalls.  The brick-paved entrance road is only one car wide, creating hazards for drivers. The village is poorly signposted and has had little publicity; your correspondent was said to be the first foreigner to visit.

In the past transmigration projects shifted whole communities from overcrowded Java to West Papua and Kalimantan. Outcomes weren’t always positive as some locals resented people with different faiths, languages and values, while the newcomers often found their farming techniques didn’t suit strange soil types and climates.

Social engineering is thick with risks. People aren’t ciphers but individuals with quirks and passions, agreeing today and disagreeing tomorrow. One person’s paradise is another’s hell.  And so it has been with Kampong Topeng, a form of local transmigration with the government doing far more to help.

It is also less prone to the ills of the inter-island moves as friends and relatives are still nearby and there are no culture or language differences.

Heri Wiyono,(left)  head of rehabilitation at the Malang Department of Social Services, said he was aware of the flaws but stressed that the venture was still a work in progress.

“The idea came from the government in Jakarta as part of its Desaku Menanti (My Village is waiting for you) program,” he said.  “This is a pilot project, one of four nationwide.

“There are many challenges.  We have to be careful in picking people keen to turn around their lives. 

“Before it began we spoke to nearby residents about the enterprise and its purpose.  We anticipated some would be jealous, so we appealed to their moral duty to help those less fortunate.”

Wiyono said a mosque had been built because nearby communities only had musholla (prayer rooms.)  A school was not necessary because the children had access to one in an adjacent village.  However classrooms may be established in the future.

“Our aim is to empower the poor,” he said. “We’ll evaluate this project before we go further – but we need to develop the criteria. How many are able to change from asking for help, to doing things to help themselves?  So far it’s working well.”

(First published in The Jakarta Post 26 June 2018)

Friday, June 22, 2018


A picture tells a thousand lies 

Indonesians will go the polls on Wednesday 27 June to elect their local government represenatives.  The process is called Pilkada  (Pemilihan Kepala Daerah) 

This big beamer on the front page of the Jawa Pos is the mayor of Malang, H Mochamad Anton. If you don’t understand the headlines you might assume his abundant joy shows he’s won either another five-year term in office or a lottery, which in Indonesia can be much the same.

The reality is strikingly different: Anton, leader of the central East Java city and the second largest in the province, had just been charged with bribery by the Komisi Pemberantasan Korupsi (Anti-Corruption Commission - KPK). His orange vest is the fashion statement for those under arrest.

It’s alleged he paid other public reps to pass the 2015 budget.

Eighteen Malang city councilors - that’s 40 per cent of the total - have also been named as suspects in the scandal. They include Anton’s main rival in the upcoming elections, Ya’qud Ananda Gudban from the Hanura Party.

Hanura’s full title is Hati Nurani Rakyat, which loosely and ironically translates as the People’s Conscience Party. Anton’s backer is the Islamic Partai Kebangkitan Bangsa – the National Awakening Party.

\Opinion polls rate the KPK as the most trusted authority in the nation with a 100 per cent conviction rate; its bag has included regional governors, scores of lesser officials and even national government ministers like Dahlan Iskan.

In 2017 the former CEO of the Jawa Pos media conglomerate was sentenced to two years jail for selling East Java Government assets while Minister for State-Owned Enterprises.

Anton must be concerned he’ll be treated like former Bandung mayor Dada Rosada; in 2014 the West Java leader was handed a ten year term for bribing judges to acquit city officials caught stealing millions in social aid funds.

Further proof of the KPK’s effectiveness has been fang-pulling attempts by politicians who want oversight of the Commission’s activities and their own nominees in key positions.

More brutal has been an acid assault outside a Jakarta mosque. The target was investigator Novel Baswedan who is now partly blind. The police, who have no love for the KPK, say they are still seeking the attackers who struck a year ago.

The H in Malang Mayor Anton’s title stands for Haji, meaning he’s a pious fellow who has made the pilgrimage to Mecca.

He’s also rich; according to data declared to the KPK his personal wealth is more than Rp 113 billion - around 11 million Australian dollars. His two main rivals report they have Rp 6 billion and Rp 2 billion.

Perhaps Anton is grinning because he reckons he can squeeze out of jail by claiming it’s a political stitch-up. Or maybe he thinks his candidature in this year’s Pilkada (election of regional heads) will stay put for the 27 June vote.

Two weeks after Anton’s arrest giant billboards and banners were still on Malang streets promoting his values. His slogan is apik, which in Javanese means ‘good and clean’ – a lie because the city has a major waste disposal problem while traffic congestions worsens by the week. Citizens still toss their rubbish into the Brantas and its tributaries, or any empty lot. Rodents squeak their joy.

Anton has twisted apik into an acronym standing for agamis (religious), progresif, inklusif and kreatif. Like political motherhood slogans everywhere, they are vague enough for electors to accept as shared values. Policies? Too boring to bother.

Campaign photos usually have men wearing the peci, the traditional rimless black Javanese cap, women the full jilbab or penutup kepala, a shawl which partly covers the hair. This is supposed to prove they are devout, though not extreme, so safe for the non-Muslim vote.

To prove they are just everyday folk some male contenders go bareheaded and don casual gear. They add honorifics of endearment like Mas (similar to bro or mate) and Abah (Arabic for father). Academic qualifications, whether earned or bought, are another essential tag.

For those who claim to be real sons of the soil, the weird Malang trend of writing words backwards is supposed to prove local authenticity. So one hopeful has dubbed himself Sam, Mas in reverse.

Because the big TV networks are Jakarta-based, regional candidates rarely use national TV. Local stations are seldom watched so contestants rely on banners and rallies.

Students of cultural differences might contrast Anton’s Jawa Pos pic with those in the Australian press of wet-eyed former Test cricketer Dave Warner. These showed a portrait of shame though there’s no risk the cricket cheat will end up behind bars.